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6 août 2007 1 06 /08 /août /2007 19:30

Battle-polotsk.jpg

À la deuxième bataille de Polotsk qui eut lieu du 18 au 20 octobre 1812, les Russes commandées par le général Pierre Wittgenstein ont attaqué et défait l'armée Franco-Bavaroise de Laurent de Gouvion Saint-Cyr.
Dans son avance sur Moscou, Napoléon laisse un contingent des troupes françaises et bavaroises à Polotsk pour préserver son flanc nord contre Wittgenstein. Située à 320 kilomètres à l'ouest de la frontière polonaise, et à 240 kilomètres de Smolensk, la position française occupe une position stratégique, dont le commandement est confié à Laurent de Gouvion-Saint-Cyr.
Napoléon espère empêcher Wittgenstein de marcher au sud, pour encercler la Grande Armée, la coupant de ses communications et de son ravitaillement pendant qu'elle s'attaquerait au gros de l'armée russe près de Moscou.
La position française de Polotsk est également importante parce qu'elle protège Vitebsk, l'un de trois centres que Napoléon a établis dans la partie occidentale de l'empire russe (Biélorussie actuelle), afin d'assurer l'approvisionnement en nourriture et combustible à la Grande Armée au cas où la campagne se prolongerait trop longtemps en hiver.
Une première bataille de Polotsk, avait eut lieu en août, consistant en un encerclement de l'armée de Wittgenstein. Si la victoire française avait était peu convaincante, elle avait au moins permit au Français de bloquer les Russes, et d'accomplir ainsi l'objectif de tenir la « ligne de Dwina ». À ce titre, cette petite victoire pouvait donc être considérée comme un vrai succès par Napoléon.
À la mi-octobre, cependant, l'équilibre stratégique des forces à Polotsk a nettement basculé. Les forces de Wittgenstein ont été massivement renforcées et sont maintenant numériquement supérieures aux forces françaises. Le général russe dispose à ce moment, de 31 000 soldats réguliers et de 9 000 miliciens à Polotsk même, auxquels il convient d'ajouter une deuxième force de 9 000 soldats commandés par le général Steingal, opérant à l'arrière et au autour de la ville. Soit au total, près de 50 000 hommes. Contre eux, Gouvion Saint-Cyr ne dispose tout au plus que de 23 à 27 000 hommes.
Le 18 octobre, Wittgenstein lance l'offensive contre la « ligne de Dwina »
Le premier jour du combat, les Russes lancent sept assauts frontaux consécutifs contre les positions françaises, tandis que Steingal commence à avancer sur l'arrière des Français. Le combat à Polotsk est terrible et sanglant. Les Français perdent de près de 8 000 hommes, contre 8 000 à 12 000 pour les Russes. À la fin de la journées, chacune des sept attaques a été repoussée.
Saint-Cyr clame la victoire, mais l'affaire n'est pas terminée. Projetant de relancer une attaque une fois les forces de Steingal arrivées, Wittgenstein maintient un bombardement d'artillerie intensif. Une grande partie de la ville est dévorée par les flammes.
Le 19 octobre, Steingal avance à moins de 6 kilomètres de Polotsk. Saint-Cyr réalise qu'il est menacé d'encerclement. Sachant la position insoutenable, les Français commencent à évacuer la ville pendant la nuit. Un féroce combat de porte à porte s'engage quand les Russes lancent l'attaque finale.
Ayant décidé de faire retraite vers le sud, Saint-Cyr commande au contingent bavarois de repousser Steingal. La charge Bavaroise a lieu tôt le jour suivant, si impressionnante que Steingal recule sous de lourdes pertes. Les Français sont sauvés de l'encerclement, mais la position de Polotsk est perdue.
Au lendemain de ce succès, les Russes prennent Polotsk mettant un coup de frein aux opérations de Napoléon en Biélorussie. La victoire de Wittgenstein est une étape vers la bataille de la Bérézina en novembre, où trois armées russes venant de différentes directions, convergent sur la Grande Armée.

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Published by Patrick R. Nastro - dans LES BATAILLES NAPOLEONIENNES
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